La force spatiale n’est pas tout à fait ce que vous pensez qu’elle est

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Les blagues sur le dernier ajout aux forces armées américaines deviennent de moins en moins drôles, tandis que notre dépendance à l’égard de l’espace continue d’augmenter.

Le 15 novembre 2021, un missile russe a percuté le défunt satellite Kosmos-1408, créant un nuage de débris qui menaçait les astronautes à bord de la Station spatiale internationale. Le même jour, un tweet du 18e Escadron de défense spatiale – une branche de l’US Space Force – a reconnu l’incident, affirmant qu’il suivait quelque 1 500 pièces associées à l’événement.

Le 18e Escadron de défense spatiale (18 SDS), situé à Vandenberg Space Force Base en Californie, gère le réseau national de surveillance spatiale, une série de capteurs terrestres et spatiaux qui suivent autant d’objets fabriqués par l’homme sur l’orbite terrestre que possible. Avec ses yeux vigilants, le 18 SDS « fournit et fait progresser une compréhension continue, complète et pertinente au combat de la situation spatiale », selon la fiche d’information de l’escadron .

L’incident avec Kosmos-1408, résultat d’un test anti-satellite russe (ASAT), a forcé les astronautes de l’ISS à se mettre à l’abri, mais heureusement aucune des pièces n’a heurté la station spatiale ou tout autre satellite en orbite terrestre basse. Au moins pas encore. Le nuage de débris qui se dissipe, à des vitesses atteignant 17 500 milles à l’heure (28 000 kilomètres à l’heure), continuera de menacer les équipements spatiaux – et la vie humaine – pour les années à venir.

L’espace, comme l’affirme ce triste épisode, est un théâtre de guerre émergent. C’est sous cette sombre prise de conscience, entre autres facteurs, que l’US Space Force (USSF) a été fondée il y a trois ans. L’espace n’est plus ce qu’il était, à la fois en termes de sécurité nationale et en tant que lieu de travail.

La technologie Deep Space Advanced Radar Concept (DARC) de l’US Space Force, développée par Johns Hopkins APL.

Pourtant, le grand public a accueilli la fondation de la Force spatiale avec moquerie et dédain, et une émission satirique de Netflix a encore renforcé le ridicule. Que la nouvelle branche ait été créée sous l’administration Trump n’a pas aidé, car l’association n’a servi qu’à favoriser la méfiance. Les similitudes entre le nouveau logo Space Force et le logo Starfleet de Star Trek ont ​​ajouté l’insulte à l’injure en termes de perception du public de la nouvelle branche.

Et c’est vraiment un problème de perception. En tant qu’idée, Space Force est antérieure à Donald Trump, et bien que la compétence de la branche s’étende certainement jusqu’à la frontière finale, ses rôles et ses capacités sont généralement mal compris. Le dernier né des forces armées américaines est une réponse logique et nécessaire à notre dépendance croissante vis-à-vis de l’environnement spatial. De plus, il faut un village pour défendre l’espace, et en cela, la Force spatiale n’est pas seule.

Gâter notre lit orbital partagé

L’administration Biden a récemment annoncé que les États-Unis s’abstiendraient d’effectuer des tests ASAT et demande au reste du monde de faire de même , ce qui, pour les États-Unis, a en fait beaucoup de sens. Le vieil adage dit que vous n’êtes pas censé chier dans votre propre lit, et ce lit – orbite terrestre basse – regorge d’une liste énorme et sans cesse croissante d’équipements importants, privés et publics. Les tests ASAT et les débris qui en résultent ne font qu’ajouter à l’encombrement là-haut, augmentant les risques de collisions dans l’espace et la destruction d’actifs importants.

“Si vous créez des débris en orbite, vous les ruinez également”, a expliqué Aaron Bateman, professeur d’histoire et d’affaires internationales à l’Elliot School de l’Université George Washington. Avec la décision de l’administration Biden de renoncer à de telles armes, la nation peut “maintenir le haut niveau diplomatique”, a-t-il dit, affirmant qu’il est “important pour les États-Unis de maintenir cette posture”, celle de “ne pas se procurer de systèmes de contre-espace cinétiques dédiés”. Les États-Unis sont plus dépendants de l’espace que la Russie et la Chine, et c’est par l’acquisition de capacités ASAT que les rivaux américains cherchent à uniformiser les règles du jeu, a expliqué Bateman.

Représentation d’artiste du satellite WGS-11+, un futur satellite de communication militaire américain dont le lancement est prévu en 2024.

Cette vulnérabilité émergente, aggravée par notre dépendance croissante à l’espace, a été la motivation qui a conduit à la création de Space Force. Cela dit, c’est maintenant trois ans plus tard, et le public reste déconcerté par la branche, à la fois en termes de ce qu’elle fait et pourquoi elle est même nécessaire.

Qu’est-ce que Space Force et à quoi sert-il ?

La Space Force est la sixième et la plus récente branche des forces armées américaines et un service militaire distinct au sein du département de l’armée de l’air. La branche militaire, la première à être créée en 72 ans, a été créée par une loi du Congrès et promulguée par l’ancien président Donald Trump le 20 décembre 2019. L’USSF a son propre chef de service, le général John W. Raymond, qui siège à l’état-major interarmées. Au niveau le plus élémentaire, la Force spatiale “organise, forme et équipe les forces spatiales afin de protéger les intérêts américains et alliés dans l’espace et de fournir des capacités spatiales à la force conjointe”, selon la FAQ de la Force spatiale.

Le chef des opérations spatiales, le général John Raymond, s’exprimant lors du 37e Symposium spatial à Colorado Springs, Colorado, le 5 avril 2022.

En tant que service militaire, la Force spatiale est responsable de la protection des intérêts américains dans l’espace, du développement de “gardiens” (son terme désignant le personnel de la Force spatiale), de l’acquisition de ressources spatiales militaires, de la conduite d’opérations spatiales et de l’affinement de sa doctrine militaire pour la ” puissance spatiale “. ce que Raymond dit est “vital pour notre nation, comment la puissance spatiale militaire est utilisée, qui sont les forces spatiales militaires et ce que les forces spatiales militaires apprécient”.

Reconnaissant que l’espace représente un domaine de combat unique, la doctrine de la Force spatiale cherche à préserver la liberté d’action dans l’espace, à permettre “la létalité et l’efficacité conjointes” et à offrir de multiples options aux dirigeants américains lorsqu’ils recherchent des objectifs nationaux. La doctrine de la puissance spatiale décrit cinq compétences de base pour la branche : la sécurité spatiale, la projection de la puissance de combat, la mobilité et la logistique spatiales, la mobilité de l’information et la connaissance du domaine spatial. Les sept disciplines requises pour maintenir ces compétences comprennent la guerre orbitale et électromagnétique, la gestion des batailles spatiales, l’accès à l’espace et la durabilité, le renseignement militaire, les cyberopérations, l’ingénierie et les acquisitions.

Le président Joe Biden a demandé 773 milliards de dollars pour financer le ministère de la Défense en 2023, dont 24,5 milliards de dollars iraient à la Force spatiale. Cela ne représente que 3% du budget total de la défense, ce qui met en évidence la petite taille et la réputation actuelles de la branche. Environ 16 000 militaires et civils ont été affectés à la Force spatiale lors de sa fondation en 2019, selon la FAQ. Les futurs gardiens de la Force spatiale sont encouragés à s’enrôler ici .

C’est bien, mais que fait réellement Space Force ?

Un peu, mais les activités et l’orientation de l’USSF pourraient ne pas correspondre aux attentes populaires. Ses Gardiens ne sont pas des soldats préparant des combats sur la Lune ou des pilotes se préparant à des batailles de type Star Wars dans des vaisseaux spatiaux, et il ne s’agit pas non plus de développer des systèmes d’armes cinétiques pour assommer l’équipement des adversaires en orbite terrestre basse.

Un aperçu des capacités de la Force spatiale.

Space Force “ne contrôle pas vraiment les capacités critiques de la nation”, a déclaré Bateman. En ce qui concerne le commandement unifié des combattants, c’est là que le Commandement spatial américain, ou SPACECOM, entre en jeu, a-t-il déclaré. Le Space Command “prend les décisions opérationnelles pour répondre aux attaques contre les systèmes de sécurité américains”, et c’est vraiment cette branche des forces armées qui “fait les appels opérationnels”.

Pour être clair, Space Command ne fait pas partie de Space Force; le premier effectue les combats réels, et il le fait en puisant dans l’armée, la marine, les marines, l’armée de l’air et la force spatiale pour accomplir ses missions dans l’espace. Space Force est là pour fournir une formation, du matériel et un soutien organisationnel, ainsi que pour développer diverses capacités spatiales. Ensemble, Space Force et Space Command protègent le réseau orbital américain. Le Commandement spatial dépend grandement de la Force spatiale, mais il peut tirer ses troupes de n’importe laquelle des six branches de l’armée.

En tant que commandement combattant , dont 11 existent actuellement , le Space Command a connu deux périodes, l’une de 1985 à 2002 et l’autre de 2019 à nos jours. Ce commandement combattant « mène des opérations dans, depuis et vers l’espace pour dissuader les conflits et, si nécessaire, vaincre l’agression, fournir une puissance de combat spatiale pour la force conjointe / combinée et défendre les intérêts vitaux des États-Unis avec des alliés et des partenaires », selon les États-Unis . Département de la Défense. Le Space Command, il est juste de dire, est en place pour faire le travail – et les combats – que beaucoup de gens croient à tort être la responsabilité de la Force spatiale.

Le lancement en mai 2020 d’une fusée Atlas V depuis la base aérienne de Cap Canaveral transportant une mission de l’US Space Force.

Space Force maintient des radars d’alerte précoce capables de détecter les attaques de missiles balistiques (y compris les armes nucléaires et les missiles balistiques intercontinentaux) et de suivre les objets en orbite, que ces objets soient des satellites ou des débris spatiaux. La succursale entretient également des satellites de positionnement global et divers satellites météorologiques et de communication. La Space Force travaille avec des fournisseurs tels que United Launch Alliance et SpaceX sur les opérations de lancement et est équipée de diverses méthodes de guerre électronique, telles que les brouilleurs de satellites.

Space Force, avec les autres branches, travaille avec le National Reconnaissance Office (NRO) pour se procurer les satellites nécessaires, ajoutant encore un autre acteur clé impliqué dans la sécurité spatiale américaine. Dit Raymond lors d’une table ronde des médias le 16 août 2019 :

[Notre] relation avec la [NRO] n’a jamais été meilleure. Et nous—nous avons un concept d’opérations partagé, nous avons une vision partagée et un concept d’opérations partagé. Nous nous entraînons ensemble, nous nous entraînons ensemble, nous gérons le même centre [de commandement et de contrôle de l’espace]… au National Space Defense Center.

Et tout récemment, nous sommes parvenus à un accord avec le [NRO] selon lequel, dans les états de conflit supérieurs, ils répondront aux directives du commandant du Commandement spatial américain en ce qui concerne la protection et la défense de ces capacités.

Raymond a déclaré que Space Force ne possédait pas les satellites fournis par le NRO, mais que Space Force et le NRO “partagent des informations” sont “en phase”.

Alors qu’est-ce qui a changé et pourquoi une Force spatiale est-elle soudainement nécessaire ?

Scott James Shackelford de la Maurer School of Law de l’Université de l’Indiana à Bloomington dit que l’idée de quelque chose comme une force spatiale existe depuis des décennies, même “depuis 1945 lorsque l’armée de l’air a mis en place un programme spatial”, comme il l’a expliqué à moi. Sans surprise, “l’idée de créer un service spatial militaire a été lancée à la suite de Spoutnik en 1958 et à nouveau pendant le programme Star Wars de l’administration Reagan en 1982”, mais il a fallu attendre 2017 pour que les politiciens des deux côtés de l’allée deviennent sérieux. sur la question et proposer la création de la Force spatiale, a-t-il déclaré.

La perspective d’un département militaire indépendant pour l’espace n’avait pas de soutien politique significatif jusqu’à l’administration Trump, selon Makena Young, membre associée du projet de sécurité aérospatiale au Centre des affaires stratégiques et internationales.

“L’espace n’est pas un nouveau concept pour l’armée, mais chaque branche militaire avait une manière différente de gérer les problèmes dans l’espace, [et] différentes façons d’acquérir ces capacités spatiales pour servir leur mission”, m’a-t-elle dit. “La première mission de la Force spatiale est de prendre toutes ces capacités spatiales distinctes au sein des autres branches et de regrouper toutes les organisations spatiales militaires américaines, les acquisitions et les capacités sous un même toit.””En raison de l’utilisation croissante de l’espace par de nombreuses personnes différentes à travers le monde … le domaine spatial est devenu ce qu’on appelle généralement encombré, contesté et compétitif.”

Wendy N. Whitman Cobb, professeure agrégée d’études de stratégie et de sécurité à la School of Advanced Air and Space Studies de l’Air University, a déclaré que plusieurs facteurs avaient contribué à la création de l’USSF.

“L’utilisation de l’espace par les États-Unis et d’autres dans le monde a considérablement augmenté – les systèmes spatiaux sont devenus extrêmement importants dans notre vie quotidienne, notre économie et nos capacités militaires”, a-t-elle écrit dans un e-mail. “En raison de l’utilisation croissante de l’espace par de nombreuses personnes différentes à travers le monde, les États-Unis, les adversaires potentiels et les acteurs privés inclus, le domaine spatial est devenu ce qu’on appelle généralement encombré, contesté et compétitif.” Le problème croissant des débris spatiaux constitue une autre menace pour les actifs spatiaux américains, a-t-elle ajouté.

Whitman Cobb a déclaré que l’armée de l’air était auparavant responsable de la sécurité spatiale, mais que ce n’était pas la priorité absolue du service, et compte tenu de l’importance croissante de l’espace, “les décideurs ont commencé à envisager l’idée d’un service militaire spécifiquement chargé de protéger les préoccupations et les actifs américains dans l’espace », le résultat étant la Force spatiale.

Un sentiment d’urgence a également contribué à la montée en puissance de la Force spatiale, alors que la Chine, la Russie et d’autres adversaires ont commencé à développer des systèmes d’armes capables de perturber le réseau orbital collectif américain. À l’aube de la création de Space Force, des experts de la défense et des politiciens ont fait part de leurs inquiétudes quant au fait qu’une guerre orbitale se profilait à l’horizon et que les États-Unis prenaient du retard dans cette dernière course aux armements. Un article de la Heritage Foundation de 2018 a capturé l’ambiance à l’époque :

Alors que les comédiens de fin de soirée ont trouvé l’idée de la Force spatiale hilarante, la réalité est que les États-Unis sont confrontés à des menaces croissantes de l’espace. Il s’agit non seulement de missiles anti-satellites capables de briser les satellites en milliers de débris, mais également de lasers capables d’« éblouir » et d’aveugler les systèmes satellites, ainsi que de cybermenaces et de brouilleurs. L’éventail des adversaires spatiaux potentiels comprend non seulement la Russie et la Chine, mais, comme l’a noté le vice-président [Mike Pence], également l’Iran et la Corée du Nord.

Ainsi, à la fin des années 2010, l’espace, longtemps domaine pacifique, est de plus en plus perçu comme un lieu de guerre. Notre dépendance croissante vis-à-vis des services spatiaux a ajouté au sentiment d’urgence croissant.

“Cela inclut des choses comme le GPS, qui est un système militaire qui est devenu de plus en plus essentiel dans nos vies et notre économie”, a déclaré Whitman Cobb. Et en plus de protéger les systèmes américains, l’USSF doit “dissuader les acteurs potentiellement hostiles d’attaquer ou d’interférer avec les satellites américains en premier lieu”, a-t-elle ajouté.

La Force spatiale devrait-elle protéger la propriété spatiale privée ?

Le lancement de fusées dans l’espace n’a jamais été aussi abordable, pas plus que la construction de satellites. Le résultat est que l’espace directement au-dessus de la Terre est soudainement une ruche d’activité, sans aucun signe de ralentissement. En fait, Morgan Stanley prédit une industrie spatiale mondiale d’un billion de dollars d’ici 2040. Il est juste de se demander si la Force spatiale doit être impliquée dans cette folle course commerciale vers l’orbite terrestre, et si oui, comment.

“Space Force a un rôle à jouer pour assurer la sécurité de l’infrastructure spatiale, mais vous pourriez affirmer – et beaucoup le font – que ce qui est vraiment nécessaire à cet égard est davantage un agent de la circulation et des réglementations contraignantes pour que les fabricants fassent plus pour gérer la question des débris orbitaux, en particulier lorsque des constellations de plus en plus grandes de microsatellites sont lancées », a déclaré Shackelford.

Bateman a déclaré que Space Force est encore dans sa phase naissante et que nous devons être prudents lorsque nous faisons des prédictions sur le rôle de la branche en ce qui concerne l’émergence du marché spatial commercial. Cela dit, il dit qu’il y a eu des signes positifs de l’USSF indiquant qu’elle “veut des partenariats solides avec des organisations qui évoluent très rapidement, à la fois avec de grands entrepreneurs et de petites startups”.

La mission Tactically Responsive Launch-2, dans laquelle Space Force a utilisé un avion pour lancer une fusée Northrop Grumman Pegasus XL en orbite terrestre basse en juin 2021.

Là où les choses pourraient devenir délicates, a ajouté Bateman, ce sont les implications potentielles de ces capacités commerciales utilisées dans des contextes de guerre. Par exemple, Planet Labs, basé à San Francisco , met gratuitement à disposition des photos satellites du conflit en cours en Ukraine , tandis que Starlink de SpaceX fournit une connectivité Internet aux Ukrainiens dans des régions qui en seraient autrement dépourvues. La Russie pourrait considérer ces services et d’autres depuis l’espace comme une menace pour la sécurité. La Chine en a certainement pris note, une équipe de recherche ayant récemment élaboré une stratégie pour désactiver – et même détruire – la mégaconstellation Starlink .

C’est une question ouverte de savoir si Space Force pourrait répondre à une attaque contre une propriété commerciale spatiale appartenant aux États-Unis. Selon Bateman, Space Force ne maintient que des capacités de contre-espace non cinétiques, telles que la capacité de brouiller les communications par satellite, tandis que l’armée américaine en général ne maintient pas actuellement d’armes cinétiques au sol dédiées à la destruction de satellites. Cette zone, semble-t-il, est en quelque sorte une terra incognita .

“En tant que branche de l’armée américaine, la Force spatiale se concentre sur la protection des actifs américains dans l’espace, et les actions récentes d’adversaires dans l’espace renforcent pourquoi une organisation telle que la Force spatiale est et continuera d’être utile”, m’a dit Young. . Le général Raymond “a été une voix constante en dénonçant d’éventuelles actions néfastes dans l’espace de la part de parties non américaines”.

Dit Shackelford : “L’invasion de l’Ukraine par la Russie a souligné à la fois la nécessité de partenariats internationaux animés pour assurer l’utilisation pacifique continue de l’espace et les enjeux si le conflit s’étend en orbite.”

Que doit faire Space Force pour être efficace?

Il est encore tôt pour Space Force, mais il n’est pas trop tôt pour commencer à réfléchir aux voies potentielles du succès futur. Et bien sûr, il y a toujours place à l’amélioration, en particulier compte tenu de la confusion du public au sujet de la branche et de ce qu’elle essaie d’accomplir.
“Les trucs kitchie de Star Wars n’aident pas.”

Whitman Cobb a déclaré que la plus grande chose que l’USSF puisse faire pour être efficace est de “renforcer ses capacités en termes de protection, de défense et de dissuasion”, ce qui servira à “fournir un service tangible à la sécurité nationale américaine qui peut être désigné comme preuve de leur efficacité. » En plus de mieux faire comprendre au public ce qu’elle fait réellement, Space Force a besoin que le public comprenne l’importance de l’espace et pourquoi la propriété orbitale américaine doit être protégée, a-t-elle ajouté.

La Force spatiale, pour être efficace, a besoin d’objectifs et de ressources clairs et réalisables, “en particulier une mission que la population peut comprendre et qui n’est pas un coup de poing ou un fourrage pour un autre redémarrage de Netflix”, a déclaré Shackelford. “En fin de compte, c’est une force relativement petite responsable d’un seul aspect de la sécurité spatiale, qui est un niveau de nuance qui se perd souvent dans ces conversations.”

Bateman dit que Space Force devrait rompre avec certains modèles d’acquisition traditionnels et pousser pour des architectures plus résilientes, mais cela coûtera beaucoup d’argent et nécessitera le soutien de Capitol Hill. Il a déclaré que la stratégie de relations publiques de l’USSF n’était actuellement “pas géniale” mais “meilleure qu’elle ne l’était”. La branche, a-t-il dit, doit mieux articuler ce qu’elle fait, et “les trucs Kitchie Star Wars n’aident pas”. Les dirigeants de la Force spatiale devraient déclarer que la branche ne se concentre pas sur l’exploration des corps célestes, tout en précisant que les États-Unis devraient avoir un “accès immédiat” aux systèmes satellitaires nécessaires à la guerre, entre autres mesures de sécurité. Un “message simple” est nécessaire, a déclaré Bateman, qui “résume mieux ce que Space Force fait à un public plus large”.

Source : GIZMODO

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